O. B. 1726 - Escuadra Gaztaneta en el Caribe

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Contenido

Introducción

En los primeros días de mayo de 1726 comenzó el apresto de una escuadra española que se hizo a la vela desde Cádiz el 30 de junio al mando del teniente general don Antonio de Gaztañeta.

Fue la respuesta española al envío al Caribe de una escuadra británica, salida de Plymouth el 9 de abril de 1726, al mando del vicealmirante Francis Hosier y compuesta con doce buques de guerra, y a otra de 20 navíos al mando de John Jennings a las costas españolas, lo que no impidió la salida de Cádiz de la siguiente escuadra española.

Escuadra Española de refuerzo salida de Cádiz

Navío: Rubí. 60 cañones. Insignia de Gaztañeta.
Navío: Conquistador. 64 cañones.
Navío: San Luis. 64 cañones. Comte. Antonio Escudero.
Navío: San Fernando. 62 cañones. Comte. Gabriel Pérez de Alderete.
Fragata: Nuestra Señora de África (también clasificada como balandra).

Derrotero

La travesía de la escuadra española estuvo cargada de peligros a causa de los temporales, y estuvieron a punto de naufragar en Santo Domingo, llegando finalmente a Veracruz con los buques muy dañados en arboladuras y aparejos. Las órdenes eran regresar a la península dando escolta a la Flota de Nueva España, mandada por el jefe de escuadra don Antonio Serrano. Se decide concentrar la escuadra en la Habana, que, por su situación, era el puerto desde el que se podía llegar con más facilidad a cualquier punto donde hubiese un ataque británico. Los buques de Gaztañeta salieron de Veracruz y llegaron a la Habana el 13 de agosto de 1726, acompañados por la capitana de Barlovento, el navío San Juan Bautista. En Veracruz quedaron los buques de la Armada de Barlovento con el navío Rubí, que debían zarpar posteriormente a la Habana al mando del jefe de escuadra Rodrigo de Torres. Gaztañeta izó su insignia en el navío Lanfranco, almiranta de la Flota de Serrano.

Los buques de Rodrigo de Torres, con el navío Rubí, tres fragatas y una balandra zarparon rumbo a la Habana con pertrechos y tropas, 2.000 soldados al mando del mariscal de campo don Gregorio Guazo Calderón, nombrado comandante general de las Antillas españolas. Este militar murió el 29 de agosto, por fiebres, y es sustituido por su segundo en el mando, el brigadier don Juan de Andía, marqués de Villa-Hermosa.

El navío Rubí y la fragata San Francisco zarparon de la Habana para repartir el situado, mandados por el segundo comandante de la Armada de Barlovento don José Rocher de la Peña. Cumplida esta comisión, y la captura de dos buques holandeses y un paquebote británico, a primeros de enero de 1727 se dirigían a Veracruz, cuando quedan los dos buques varados y perdidos al este de la isla de los Pinos a causa de un error del piloto del navío Rubí.

Una vez reparada, la escuadra de Antonio Gaztañeta esperó el momento oportuno y, sorteando la vigilancia de los navíos británicos, fue a Cartagena de Indias, saliendo de nuevo con una valiosa carga de varios millones de pesos rumbo a la Habana. Volvió a burlar a los británicos, esta vez para dirigirse a Veracruz y recoger más caudales. Los británicos llegaron a presentarse frente a la Habana, pero no atacaron por las fuertes defensas de la plaza y se retiraron a Jamaica.

Los días 3, 5 y 8 de enero llegaron a la Habana órdenes del rey para el regreso de la escuadra de Gaztañeta y la Flota de Nueva España. El momento oportuno llegó el 24 de enero de 1727 cuando salen de la Habana rumbo a Cádiz. La escuadra estaba compuesta por 8 buques de guerra, un patache o aviso y 11 buques mercantes. Según el padre Belando, zarparon el 26 de enero 10 buques de guerra y 12 mercantes. El general Gaztañeta destacó a dos navíos de guerra y un buque de aviso hacia las islas de Barlovento para comunicarle si encontraba alguna escuadra enemiga.

Escuadra de Retorno a España

Navío: San Luis. 64 cañones. Comte. Capitán de navío Gabriel Pérez de Alderete.
Navío: San Fernando. 64 cañones. Comte. Antonio Escudero.
Navío: Lanfranco. 64 cañones.
Navío: Conquistador. 64 cañones.
Navío: Fuerte. 60 cañones. Navío: San Juan Bautista. 60 cañones. De la Armada de Barlovento.
Navío: El Retiro. 54 cañones. Entregado a la Armada de Barlovento en diciembre de 1726.
Fragata: Nuestra Señora de Aránzazu. 30 cañones.
Fragata: Nuestra Señora de Begoña. 26 cañones.
Balandra: Águila.
Balandra: Volante. 18 cañones.

Desenlace

Navegaron en conserva hasta las Bermudas, donde soportaron las inclemencias de un huracán que desbarató la escuadra. Al navío Lanfranco, buque insignia de Gaztañeta, se unió al que montaba el jefe de escuadra don Antonio Serrano, el Conquistador, y posteriormente dos mercantes, entrando juntos en Cádiz el 5 de marzo de 1727. El buque de Gaztañeta trajo más de la mitad del tesoro, y entre los cuatro buques trajeron 14.154.921 pesos (9.143.753 pesos fuertes, 2.949.138 de plata en pasta, 1.939.603 pesos en oro acuñado y 221.427 pesos de oro en barras y polvo).

Posteriormente se tuvo la noticia de la llegada a Santander de uno de los navíos de la Flota. La mañana del 8 de marzo de 1727 llegaron al puerto de La Coruña cinco buques de guerra y tres mercantes con el jefe de escuadra don Rodrigo de Torres. Uno de los navíos era el San Fernando, que llevaba a bordo la mitad del tesoro. Este navío de guerra era la almiranta de la escuadra de Gaztañeta. Al día siguiente entró en el mismo puerto la fragata de guerra Nuestra Señora de Aránzazu. Otro de los mercantes pudo llegar al puerto de Sanlúcar sin timón y muy maltratado. Para el día 18 de marzo se desconocía la suerte de otros tres buques mercantes, mientras que de otro se tuvo noticia de haber regresado a las islas de Barlovento. El valor de la carga se estima llegará a los 18 millones de pesos. De los buques que faltaban, uno llegó al puerto de Marín y otro al de Lagos, en Portugal, hasta cuyo puerto persiguieron cinco buques de guerra británicos. Otro de los mercantes, el Nuestra Señora de las Angustias y San José, al mando del capitán Arnau, naufragó el 27 de febrero en la costa al suroeste de la isla de Flores, en las Azores. Se salvó la gente y gran parte de la carga, 130 cajones con 3.000 pesos cada uno.

El 8 de abril entró en el puerto de Santander el pingüe San Miguel, que salió de la Habana en conserva de la escuadra de Gaztañeta. Llevaba carga de maderas y tabaco. Como premio por traer a salvo los caudales, don Antonio Gaztañeta vio aumentado su sueldo en mil ducados y una pensión para su hijo de mil quinientos ducados, mientras que don Antonio Serrano es promovido al empleo de teniente general.


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Compilada por Santiago Gómez.

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